北卡三角区有家“专利流氓”,威胁起诉上千家企业专利侵权获取调解费

【华e生活编译】2020年10月,在北卡小镇斯巴达(Sparta)生产定制包装的Rocky Proffit公司收到了一份伪装成要约的威胁。

一封来信说,Proffit所属的公司NAPCO Inc.可以以6.5万美元的折扣价获得第7010508号非排他性权利。信中暗示,如果Proffit不付款,NAPCO可能被起诉侵犯专利。

这封信是由北卡州另一家公司Landmark Technology的律师发出的。该公司地址位于三角研究公园附近的一间办公套房。虽然Proffit从未听说过Landmark技术或专利号7010508,但许多其他企业主都听说过。

Landmark被许多人视为“专利流氓”,多年来指控数百家公司侵犯了其专利。该专利涵盖了“自动化多媒体数据处理网络”。Landmark声称这广泛适用于电子商务平台。

专利流氓通过威胁起诉,有时甚至通过实际起诉企业侵犯其专利来赚钱。

批评人士认为,这些专利在语言上往往模糊不清,有效性令人怀疑,并且不加区别地使用这些专利来让公司付费,而不是忍受更昂贵、更长的法律程序。罗利的专利律师詹姆斯·帕塞(James Passé)说:“毕竟和解比斗争容易。”

“小公司看了看这些专利,然后说,‘这没什么用,但我会付钱的,他们这些混蛋’。”除NAPCO外,Landmark自2019年以来还向全国1000多家公司发出了类似的要求函,要求提供6.5万美元,以使用其“自动化多媒体”专利。

去年,华盛顿州以滥用专利行为起诉Landmark,州检察长鲍勃·弗格森(Bob Ferguson)指控该公司“广泛而狂热地滥用专利权,几乎随机针对任何有网站的小企业。”

根据北卡州的商业记录,Landmark是一家“专利许可”公司,有一名管理成员名叫雷蒙德·梅尔卡多(Raymond Mercado),是凯瑞居民。梅尔卡多在杜克大学获得政治学博士学位,在过去15年中,他在许多专栏和法律评论文章中反对专利法改革。

专利流氓在技术上被称为非执业实体(NPEs)或专利主张实体(PAEs),涉案数量一直在上升。斯坦福大学(Stanford University)的NPE诉讼数据库跟踪了在地区法院提起的每一项专利诉讼,发现自2000年以来,NPE案件有所增加,55%的专利诉讼现在由专利主张实体提起。根据《哈佛商业评论》,企业每年花费290亿美元为NPE诉讼辩护。

华盛顿州发现,从2008年到2018年,Landmark Technology的前身以侵犯专利为由起诉了130多家企业,许多企业可能会在提起诉讼前就赔偿进行谈判。

2018年底,Landmark Technology新公司在北卡罗来纳州注册,在名称和商业模式上都与之前相似。

收到Landmark的要约信后,Profitt没有进行谈判,也没有等待被起诉。相反,他先起诉了对方。

北卡首次试用反专利流氓法

2021年3月,北卡州反专利流氓法首次测试,NAPCO在北卡州地方法院指控Landmark试图“获取和勒索毫无根据和不合理的”许可费。

NAPCO要求法院宣布Landmark的专利无效,并强制NPE支付该公司的法律费用。Proffit表示,这些费用已经超过10万美元。他估计,这一费用至少是Landmark要求他们支付专利费的两倍。

Proffit说,“中小企业试图保护自己的代价非常高昂,也非常痛苦。”不仅花钱还要很多占用时间。

北卡州正在密切关注这起诉讼。总检察长乔什·斯坦(Josh Stein)、SAS和Red Hat等当地科技公司提交了支持NAPCO的声明,认为琐碎的专利诉讼阻碍了该州科技行业的发展。

大多数专利诉讼,无论是真实的还是琐碎的,都是针对技术公司提起的。

NAPCO诉Landmark案也是北卡州2014年《滥用专利主张法》签署以来的第一次测试,该法案规定“恶意主张专利侵权”是非法的。

去年,Landmark试图以该法律违反了公司第一修正案的言论自由权、第十四修正案和宪法的联邦商务条款为由驳回诉讼。法院去年8月驳回了Landmark的动议。通过这种方式,NAPCO的挑战已经巩固了北卡州孱弱的诉讼保护,许多人,包括Proffit在内,都很好奇这起案件将在多大程度上遏制专利流氓。

北卡罗来纳州的两位领导人,司法部长乔什·斯坦(左)和参议员托姆·蒂利斯(Thom Tillis)关注。美联社图片

“也许这会帮到其他小企业”

美国专利商标局(USPTO)每年收到超过60万份专利申请,至少自20世纪60年代以来,申请数量一直稳步上升。威克森林大学法学院专利法教授基思·罗宾逊(Keith Robinson)说,USPTO审查员审查每一份申请,平均需要19个小时来研究。

美国专利商标局于2006年批准了洛克伍德的“自动多媒体数据处理网络”专利,该专利在未来十几年的诉讼中被引用。Landmark经常向得克萨斯州东部地区法院提起诉讼。

2020年10月16日,Landmark 向NAPCO发送了专利声明函,要求支付6.5万美元。

NAPCO在其斯巴达工厂雇佣了95名员工,并在阿拉巴马州运营了第二家工厂。

超过95%的专利诉讼以和解告终,NAPCO的律师认为他们对Landmark的诉讼不会是一个例外。有人预计Landmark将在其专利被法官宣布无效之前求和。该州《滥用专利主张法》的第一次法律测试也将以和解告终。

和解可能意味着Landmark将以其臭名昭著的专利地退出诉讼,但这次,Landmark将以被告而不是原告的身份进行和解,并有可能支付款项,而不是收取款项。起诉他们的人说,这可能会使该公司重新考虑其做法,“他们的行为是违法的,这将被记录在案。”Proffit说,“也许这会帮助其他小企业不必经历我们不得不经历的事情。”

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